一年前、雨季にも関わらずよく晴れたバギオ のパブリックマーケットで出会った時、アシュニールは自信なさそうに俯き、仲間のあとを付いて回っていた。ショックピンクの鮮やかなヒジャブは、クリスチャンが大半をしめるこの都市のど真ん中ではあまりにも目立ちすぎていたし、それでいて8歳の小さな身体と恐怖に怯えた上目遣いは、あまりにもコントラストが強かった。

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一年経っても、汚れたショックピンクの布は彼女の頭を覆い、身長は少しだけ伸び、アシュニールは9歳になっていた。変わらずヴィヴィッドカラーのエコバッグを売り、パブリックマーケットの真ん中に伸びる大通りを駆け回る。小動物を狙うチーターのように、ヒジャブから覗く丸い目は道行く人々を追いかける。

 

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ヒジャブを被ったカラバオ

コインを15ペソ差し出して黄緑色のバッグを買うと、いたずらっぽく笑う。「学校のためだ」と懇願したあの悲しげな表情は、きっと作り物だったのだろう。

一年前、アシュニールに初めて出会った日、ふざけて彼女を「カラバオ」と呼ぶと、まるで同年代の友達に揶揄われたかのように嫌な顔をし、「あいつがカラバオ(フィリピンで広く飼育される水牛の一種)」だと隣の少年を指差した。そして、自分は「キャット(cat)」だと。一年経って9歳になった今も、「カラバオ」だけはダメらしい。相変わらず「猫」のままだという。右手の薬指にはめられた小さな銀のリングは、誰にもらったのだろうか。この日本人はもう望み薄とでも思ったか、衣類を売る商店を通りかかった白人に駆け寄り、バッグを買わないかと、得意の上目遣いで詰め寄る。一年間で見違えるほどに立派な商人になってしまった。

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袋を売る子どもたち

フィリピン・バギオ のパブリックマーケットには、買い物袋を売る人々が多く存在する。その大半が、10歳前後の子どもたちである。ムスリムの姿も多い。「カラバオ」のアシュニールは、その中でもおそらく最年少に近い。彼ら・彼女らは、綺麗な衣類を身に纏いながら、アクセサリーを身に付けつつ、「学校にいけない」「ご飯が欲しい」などの言葉を発し、小銭を稼ぐ。まるで放課後の遊びかのように、パグリックマーケットを駆け回り、仲間を揶揄い、疲れたら日陰で休み、また「仕事」を再開する。市場を訪れる人々は、何の疑問も持たないような表情で、子どもたちから袋を買い上げ、平然と買い物を続ける。パブリックマーケットの「小さな商人たち」の存在の異質さを、バギオを訪れるたびにじわりと感じ、しばらく頭の片隅にまとわりつくのである。

 

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